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Con quasi 18 milioni di morti ogni anno, o il 31% della mortalità globale totale, le malattie cardiovascolari sono la principale causa di morte in tutto il mondo. È un termine generico per un gruppo di condizioni che colpiscono il cuore e il sistema vascolare e comprendono la malattia coronarica (che colpisce i vasi che irrorano il muscolo cardiaco), la malattia cerebrovascolare (che colpisce i vasi che irrorano il cervello), malattie reumatiche, trombosi, e molte altre. 

Di questi decessi, circa 7,4 milioni sono dovuti a malattie coronariche e 6,7 milioni a ictus. Un terzo di questi decessi si verifica prematuramente nelle persone di età inferiore ai 70 anni.

Naturalmente, anche le malattie cardiovascolari sono fortemente associate all’invecchiamento. E l’aumento dell’incidenza di queste malattie è in parte dovuto all’invecchiamento della popolazione. Le malattie cardiovascolari sono classificate come malattie non trasmissibili. Ed è possibile prevenire la maggior parte di queste malattie riducendo i fattori di rischio comportamentali come il fumo, il consumo di alcol, l’alimentazione scorretta, lo stile di vita sedentario e l’inattività fisica.

I benefici per la salute, in particolare per le malattie cardiovascolari, della riduzione dello stile di vita sedentario e dell’aumento dell’attività fisica sono ormai ben noti. Non esitate a consultare i nostri articoli sull’argomento. 

Tuttavia, molti di questi studi si basano su metodi di attività fisica auto-riferiti, che sono spesso molto imprecisi. La maggior parte delle persone tende a sopravvalutare la propria attività fisica e il livello di forma fisica. 

Oltre a ciò, questi metodi hanno una capacità molto limitata di valutare la durata dei comportamenti sedentari (sedersi, sdraiarsi, non fare nulla, leggere un libro o guardare la TV) e delle attività a bassa intensità (camminare in casa, per esempio). Ciò è particolarmente limitante per lo studio dell’attività fisica nelle persone anziane che trascorrono almeno il 60-75% del loro tempo in uno stato sedentario.

Poiché l’adesione alle raccomandazioni ufficiali per l’attività fisica è generalmente molto bassa, sarebbe interessante sapere quale dose minima di attività fisica potrebbe giovare a questa popolazione.

Foto di Pavel Danilyuk da Pexels

Lo studio

Nel tentativo di colmare questa lacuna di informazioni, ricercatori svedesi e norvegesi hanno analizzato i dati di 3.343 persone, di età pari o superiore a 70 anni, che hanno partecipato a uno studio prospettico tra il 2012 e il 2017. Durante questo periodo, tutte queste persone hanno indossato un accelerometro per una settimana per registrare il livello effettivo di attività nella loro vita quotidiana. 

Di queste persone, 1.604 (48%) hanno aderito alle raccomandazioni sulla salute pubblica impegnandosi in almeno 30 minuti al giorno di attività fisica da moderata a vigorosa durante quella settimana di osservazione. Infine, tra il 2012 e il 2017, i ricercatori hanno effettuato un follow-up sanitario completo e registrato il numero di incidenti e decessi dovuti a ictus o infarto del miocardio.

Dei partecipanti, il 3% ha avuto un precedente ictus e il 4% ha avuto un infarto del miocardio, al 20% è stata diagnosticata la depressione, il 18% ha avuto un cancro e il 57% stava assumendo farmaci per l’ipertensione. E durante il periodo di follow-up si sono verificati 124 eventi: 39 ictus, 35 infarti del miocardio e 50 decessi, ovvero un’incidenza di 14,2 per 1000 persone.

Foto di Magda Ehlers da Pexels

Risultati e analisi

I risultati principali mostrano che ogni 30 minuti aggiuntivi di attività fisica a bassa intensità era associato a un rischio inferiore dell’11% di ictus, infarto o morte. Questo rischio è sceso al 36% per ogni 30 minuti aggiuntivi di attività fisica di intensità moderata.

Quando si tratta di tempo sedentario (cioè seduto, sdraiato), ogni ora trascorsa aumenta del 33% il rischio di ictus, infarto o morte. Ma questo rischio è stato modificato dal livello di attività fisica

Infatti, ogni ora di comportamento sedentario era associata a un rischio di ictus, infarto o morte del 29% per le persone che praticavano 15 minuti o meno di attività fisica a intensità moderata. Questo rischio è sceso al 20% per le persone che praticano tra 16 e 29 minuti al giorno di attività fisica a intensità moderata e all’11% per le persone che praticano più di 30 minuti al giorno.

Questi risultati erano indipendenti dal sesso, dallo stato sociale, dallo stato di salute, dal fumo, dall’uso di farmaci e dai fattori di rischio cardiometabolico.

Applicazioni pratiche

Con l’aumento dello stile di vita sedentario (in generale, più tempo trascorso seduto) e dell’inattività fisica (non seguendo le raccomandazioni pubbliche sull’attività fisica), gli studi sui benefici dell’attività fisica nel ridurre i rischi di problemi di salute sono aumentati in modo significativo negli ultimi anni. 

Parte della letteratura si sta ora rivolgendo ai benefici dell’aumento dell’attività fisica a bassa intensità e, quindi, della riduzione del tempo sedentario. 

Ciò è ancora più rilevante dato che gli anziani tendono a trascorrere la maggior parte del loro tempo di veglia sedentari e svolgendo attività a bassa intensità. 

Tuttavia, come mostrano i risultati di questo studio osservazionale, le attività di intensità moderata hanno il maggiore impatto sulla riduzione del rischio di eventi cardiaci o della mortalità complessiva

E sono gli anziani più sedentari che beneficiano maggiormente di una maggiore attività fisica, leggera o moderata.

Naturalmente, data la sua natura, questo studio non può stabilire alcun nesso causale. Inoltre, non è possibile escludere la causalità inversa. Cioè, non è possibile sapere se è l’attività fisica che riduce realmente il rischio di eventi cardiaci o se è la condizione di salute iniziale che limita o meno l’attività fisica degli anziani partecipanti a questo studio. 

Tuttavia, l’evidenza scientifica dei benefici dell’attività fisica regolare sul corpo umano è tale che non c’è motivo di credere che l’attività fisica non sarebbe benefica, indipendentemente dall’età. Ci sembra semplicemente necessario attuare una buona igiene il prima possibile nella vita. Come concludono molto bene gli autori: “Indipendentemente dall’intensità, più ti muovi e meno ti siedi, meglio è”. 

E se l’intensità può essere da moderata a intensa e la durata della pratica può essere aumentata, i benefici per la salute saranno ancora più forti e potrebbero persino ridurre gli effetti dannosi di uno stile di vita sedentario.

Riferimenti

Ballin M, Nordström P, Niklasson J and Nordström A. Associations of objectively measured physical activity and sedentary time with the risk of stroke, myocardial infarction or all-cause mortality in 70-year-old men and women: a prospective cohort study. Sports Med 51 : 339-349, 2021.

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